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Négocier sur un volcan. Dominique-Vivant Denon et sa correspondance de Naples avec le comte de Vergennes (1782-1785)

volcan

Pour l’ironique Denon, modeste littérateur, grand voyageur, immense amateur d’art et d’antiquités devenu chargé d’affaires de France dans les Deux-Siciles, il ne fait aucun doute qu’au pied du Vésuve, il ne se passe rien de bon. Aussi de la plume de ce témoin au trait rapide sortent en rafale des dépêches accablantes pour le roi de Naples, sa colérique épouse, leur faible premier ministre, leur terrible favori, leur politique enfin qui conduirait à la catastrophe le Sud, l’Italie et les intérêts des Bourbons. Mais à ce subalterne inquiet, plus imprécateur peut-être que négociateur, le prudent et modéré Vergennes prête depuis Versailles une oreille sceptique. Leur correspondance, publiée ici pour la première fois dans son entier, n’est donc pas seulement la chronique d’une explosion politique annoncée. Elle l’est aussi d’une incompréhension et d’une suspicion croissantes, ainsi que des tortueuses intrigues de cour qui vont provoquer le rappel de l’encombrant Denon. Mais pendant les trois ans de sa mission à Naples, celui-ci aura eu le temps de monter un fascinant théâtre, sur lequel défilent Joseph II, Gustave III de Suède, le cardinal de Bernis et le comte Cagliostro, et un inquiétant jeu d’ombres, où se profilent l’ambitieuse Catherine II, l’impérieuse Marie-Antoinette et le toujours paternel Charles III d’Espagne.

Françoise J anin est archiviste paléographe.

Jean-Claude W aquet est président de l’École pratique des hautes études.


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