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Serge Haroche, nuevo francés Premio Nobel de Física (Octubre de 2012)

Después de su compatriota Albert Fert en 2007, Serge Haroche ha sido galardonado con el Premio Nobel de Física 2012 por su trabajo en física cuántica.

Tras haber obtenido la medalla de oro del Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS) en 2009, Serge Haroche ha obtenido el galardón supremo con el que todo científico sueña junto al estadounidense David Wineland por sus trabajos sobre física cuántica orientados a las interacciones entre la luz y la materia. Esta ciencia del siglo XX se interesa por la física de partículas más pequeñas que el átomo, muy difíciles de aislar.

Ambos científicos han demostrado que es posible observar partículas individuales sin destruirlas, abriendo una nueva era en la investigación experimental en mecánica cuántica.

La observación cuántica

Los fenómenos cuánticos se lo ponen difícil a los científicos porque desaparecen en el momento de medirlos y observarlos. En teoría, una partícula cuántica puede permanecer simultáneamente en varios estados de energía superpuestos. Pero este fenómeno desaparece cuando la partícula entra en contacto con un instrumento.

Para solventar el problema, el trabajo de Serge Haroche ha consistido en crear una trampa a estas partículas de luz, los fotones, mediante espejos ultra reflectantes enfriados a menos 273 grados centígrados de temperatura. Su idea ha permitido conservar un número preciso de fotones y poder así estudiarlos. En paralelo, su homólogo estadounidense ha tendido la misma trampa a los átomos con una carga eléctrica.

De esta forma, ambos científicos y sus equipos del laboratorio de Kastler Brossel, del National Institute of Standards and Technology y de la Universidad de Colorado, han podido observar lo cuántico. Para la Academia de los Nobel, estos estudios aportan elementos clave para crear en el futuro un ordenador súper potente según las leyes de la física cuántica. “Es un trabajo pionero a largo plazo que une la investigación fundamental y los resultados experimentales”, según Alain Fuchs, presidente del CNRS.

Del CNRS al Collège de Francia

El resultado de estos estudios tiene su origen en la carrera del físico francés, formado por la Escuela Nacional Superior (ENS). La creación de esta institución se remonta a 1794 y en ella se forman estudiantes científicos y literarios de élite. Gracias a sus 35 laboratorios de investigación, la Escuela Nacional Superior es uno de los principales centros de investigación en Francia. La escuela aglutina 8 Premios Nobel entre sus estudiantes, siete de ellos en Física, entre ellos Albert Fert, uno en Química y diez medallas Fields, la mayor distinción en matemáticas, cuyos galardonados más recientes son Cédric Villani y Ngo Bao Chau, en 2010.

El trabajo de Serge Haroche se ha centrado en métodos experimentales innovadores que permiten aislar, medir y manipular partículas cuánticas únicas durante largos periodos. El científico francés empezó su trabajo en el CNRS investigando sobre la electrodinámica cuántica de cavidades, un ámbito que permite realizar prototipos basados en un tratamiento cuántico de la información. Desde 2001, el investigador y tío del cantante Raphaël es profesor en el Collège de Francia, del que es administrador desde el 1 de septiembre de 2012. También es miembro de la Academia de Ciencias.

“Serge Haroche ha sabido unir una fuerte reflexión teórica y experimentos importantes en todas las instituciones francesas y extranjeras en las que ha trabajado, en el CNRS, en la Universidad Pierre y Marie Curie, en la Escuela Normal Superior, en la Escuela Politécnica y en el Collège de Francia, del que es administrador desde hace varios meses”, como ha destacado el presidente francés, François Hollande en su felicitación al científico.

55 franceses premiados

A sus 68 años de edad, Serge Haroche se suma a los 12 grandes nombres de físicos galardonados por el Premio Nobel. En 1903, Pierre y Marie Curie abrieron la estela de los premiados por sus trabajos sobre la radiactividad. Marie Curie también recibió un segundo galardón en Química por sus investigaciones sobre el radio.

Desde 1991, cinco franceses han recibido el Premio Nobel de Física: Pierre-Gilles de Gennes en 1991; George Charpak en 1992; Claude Cohen-Tannoudji (su director de tesis) en 1997 y Albert Fert en 2007, todos precedidos por Pierre y Marie Curie y Antoine Henri Becquerel, premiados en 1903.

Los investigadores franceses han sido reconocidos en múltiples ámbitos científicos, con 34 galardonados. En Medicina, la Academia Nobel ha recompensado el trabajo de 13 franceses, entre ellos el profesor Jean Dausset (1980); Françoise Barré-Sinoussi y Luc Montaigner, premiados en 2008 por su investigación sobre el virus del sida. Jules Hoffmann ganó en 2011 por su investigación sobre la inmunidad innata. Jean Marie Lehn (1987) e Yves Chauvin fueron los últimos premiados en Química en 2005.

Serge Haroche y David Wineland recibirán el Nobel el 10 de diciembre, en el aniversario de la muerte del químico Alfred Nobel.

Barbara Leblanc


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